Typhon – Joseph Conrad

Conrad fut marin jusqu’à la quarantaine ; il fit toute sa carrière marchande, de mousse à commandant, sur les différents océans, et eut à connaître les principales routes de l’Orient. Typhon, comme nombre de ses autres ouvrages, provient directement de ses expériences maritimes. Le roman raconte les péripéties d’un navire pris par un typhon dans les mers de Chine. Le « Nan-Shan », construit en Angleterre pour le compte d’armateurs siamois, part d’un port de l’Orient, pour ramener en Chine deux cents coolies qui rentrent chez eux avec leurs économies, enfermées soigneusement dans des cassettes de bois de santal.

Le baromètre descend d’une façon impressionnante et, durant la nuit, un typhon d’une violence inouïe s’abat sur le navire. Le capitaine Mac Whirr ne perd pas son sang-froid : personnage modeste et silencieux, il atteint dans le roman à une véritable grandeur épique. Tandis que le premier lieutenant se laisse envahir par la panique et est contraint de débarquer à la fin de la traversée, Juke, le second, et Rout, le chef mécanicien, luttent au contraire, jusqu’à l’épuisement de leurs forces. Pendant ce temps, à bord, au milieu de ce drame en éclate un autre : les cassettes des Chinois se sont brisées et ils se battent férocement pour récupérer leurs dollars. Le « Nan-Shan » arrive à destination à moitié démantelé par les lames : le capitaine affronte avec un calme courage les Chinois en révolte, en leur redistribuant avec équité leurs précieuses économies.

En la personne de Mac Whirr, Conrad a peut-être voulu se peindre : nous avons là le modèle du capitaine, calme, tenace et doué d’une confiance quasi mystique en la résistance de son navire contre les assauts de l’océan. Le récit est, surtout vers le milieu, d’une simplicité hardie. Le thème épique est mis en relief par l’exposition directe des faits.

André Gide a traduit ce roman en français et c’est là un très remarquable exemple de ce que peut donner la collaboration entre deux illustres écrivains.

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