Tortilla Flat – John Steinbeck

Danny est un paisano, authentique descendant des premiers habitants espagnols de Californie. Fainéant au bon coeur, il passe son temps à boire et à chaparder. A la mort de son grand-père, il hérite de deux bicoques dans un faubourg de Monterey, Tortilla Flat : me voilà devenu un homme considéré ! Généreux, quoiqu’un peu déconcerté par son nouvel état, il invite une bande – Pilon, Pablo, Jésus-Maria, Big Joe et le Pirate – à vivre avec lui. De beuveries en considérations mystiques, les six hommes vivent un court moment de bonheur dans cette communauté fraternelle, fréquentant les filles, vivant de menus larcins et du ratafia du bootlegger Torelli… Mais cette trop belle vie finit par affecter Danny : un soir de fête, il a le vin mauvais et se précipite – accidentellement ? – au fond du ravin. La petite bande se disperse alors, après avoir détruit sa maison.

Publié en 1935, Tortilla Flat fut le premier succès de Steinbeck et reste l’un de ses romans les plus appréciés. Si l’on y note la même sympathie pour les laissés-pour-compte de l’Amérique, le ton optimiste du livre contraste avec celui des chefs-d’œuvre ultérieurs de Steinbeck. L’auteur se montre en effet plein d’humour et d’indulgence pour ses paisanos hauts en couleur, qui recherchent, entre deux « cuites », le sens de la vie. Avec une faconde quasi rabelaisienne, il érige au rang d’épopée leurs menus faits et gestes, déclarant dans sa préface que « la maison de Danny n’est pas sans rapport avec la Table ronde, ni les amis de Danny avec ses chevaliers ». Comme souvent chez Steinbeck, la peinture naturaliste cède le pas à la dimension symbolique du récit : on sait la place que prend dans son œuvre la nostalgie d’un âge d’or fraternel et harmonieux. En outre, en montrant que l’on peut être heureux en ne possédant rien, Steinbeck se livre à une subtile critique du « système » américain.

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